Los Nenets llegaron al Ártico en el primer milenio AC desde la región de Altái-Sayan cerca de Mongolia. Hasta el siglo VXII AC eran solo cazadores y recolectores con una cantidad pequeña de renos como medio de transporte. Habían tenido contacto con comerciantes de pieles rusos desde por lo menos el siglo XI AC pero ,cuando los primeros asentamientos rusos fueron encontrados en territorio Nenet a finales del siglo XV y principios del siglo XVI , muchos de ellos empezaron el pastoreo de renos y huyeron con sus manadas en dirección norte hacia el Yamal. Aun se debate Si esto fue como resultado directo del contacto con los rusos o si simplemente fue debido a un cambio de clima y una reducción en el numero de renos salvajes que hizo la caza inviable.

Mujer Nenet en la península de Yamal

Mujer Nenets en la península de Yamal

Los Nenets están repartidos en una área muy extensa y no todos ellos viven únicamente en la península de Yamal. Su territorio se expande desde la península de Kanín al oeste hasta la península de Taimir al este. Cada grupo nómada esta oficialmente registrado el en pueblo más cercano y la mayoría de los nómadas tienen familiares en el pueblo. Solo en la península de Yamal la proporción de Nenets nómadas y Nenets del pueblo es de 50/50.
Los Nenets nómadas viven en el chum, una tienda en forma de cono cubierta de piel de reno. Usan dos abrigos de piel de reno que llevan incorporados guantes de piel de reno , capuchas de piel de reno y botas de piel de reno a la altura del muslo. Cada verano las mujeres cosen nuevos conjuntos de ropa (usando tendón de reno como hilo) para todas las personas que viven en sus Chum. Los lazos y las sogas están hechas de piel de reno pura. Los trineos están hechos a mano con madera y no se usan ni metal ni clavos. Hay varias herramientas tradicionales de los Nenets que hasta el día de hoy son usadas por cada pastor de renos para fabricar sus trineos. Los trineos son empujados por los renos .Los arneses de los renos están hechos de piel de reno y varias partes de hueso de reno.
La comida favorita de los Nenets es carne de reno y sangre de reno cruda, la comen y beben directamente del cuerpo de un reno fresco recién matado. Atan sogas alrededor del cuello del reno vivo , giran su cabeza para que este de cara al oeste y lo estrangulan entre dos o tres personas, cada una tira de un extremo de la soga. Luego le arrancan la piel y la ponen a secar. Con esta piel se fabricará ropa. Después las mujeres cortan y abren el reno, todo el mundo se sienta alrededor de él en el suelo y empiezan a arrancar el hígado, riñón, pulmones, carne , esófago ,corazón y se lo comen todo allí mismo. Se pasan un cuenco o taza unos a otros , lo meten en el cuerpo del reno y se beben su sangre caliente. La mayoría de los grupos tienen sus pastizales de verano más al norte y los de invierno mas al sur. Mueven los campamentos en los trineos tirados por renos . Los hombres normalmente llevan un trineo tirado por cinco renos y los dirigen con una larga vara de madera que se llama Khorei. Las mujeres y los niños llevan largas colas de seis o siete trineos que se llaman argysh con varios renos en frente de cada trineo en el argysh.
Los Nenets del Yamal del sur , con los que los visitantes de esta página normalmente se van a quedar, tienen las manadas mas grandes (hasta 10.000) y las rutas de migración mas largas (hasta 1.200km) de todos los Nenets.

Durante verano están en el extremo norte de la península de Yamal mientras que en invierno no están en la propia península sino al suroeste al otro lado del Golfo de Obi en la región de Nadym.
Cuando tienen que trasladar el campamento, todos los chum se desmontan y se ponen en los trineos, después los pastores atan los renos de transporte que necesitan para los trineos. Los hombres parten con la manada en los trineos y las mujeres y los niños comienzan la migración en los argysh, la caravana entera se desliza hacia el horizonte en una fila de hasta 2km de largo.
Cuando encuentran un lugar adecuando para asentar el campamento , normalmente suele ser un terreno elevado con una amplia zona plana que este cerca en la que la manada se puede acorralar fácilmente, el cabecilla de grupo clava su khorei en el suelo en el sitio en el que quiere que este el centro de su chum.
En ese momento todo el mundo empieza a descargar los trineos, a desenganchar los renos y a montar los chums, con el cabecilla de grupo siempre situado al extremo derecho (visto desde atrás) y la entrada de todos los chum mirando hacia el mismo lugar. Hay decenas de diferentes tipos de renos que son reconocidos inmediatamente por los Nenets en medio de una manada de miles y para cada uno de ellos existe una palabra diferente en el lenguaje Nenet.
Un ejemplo es el reno sagrado: cada persona y cada dios tiene su propio reno sagrado al que nunca se puede matar hasta que es lo suficientemente viejo como para caminar por si mismo.
Cuando llega el momento y un reno sagrado es asesinado encuentran a otro que se le parezca , le frotan con la sangre del reno muerto y este pasa a tomar su lugar.
Otro ejemplo de un tipo diferente de reno es el reno huérfano. Los Nenets acogen estos renos en su chum y los crían hasta que son lo suficientemente mayores para defenderse por si mismos.
Estos renos nunca serán asesinados, en vez de matarlos se los dan a otras familias cuando son muy viejos. Esa familia lo mata y les devuelve el gesto dándoles a cambio uno de sus renos huérfanos .
A lo largo de sus vidas, los renos huérfanos pueden vivir con la manada o con las personas del chum en el que se criaron, y se mueven libremente entre las dos opciones.
Son los únicos renos que comen comida humana como el pan.
Para un forastero es muy asombroso ver como los Nenets reconocen tan fácilmente la cara de sus renos en medio de una manada de 10.000.
Cuando se acorrala una manada de 10.000, todas las personas del campamento incluso niños de 6 años saben cuales renos son huérfanos o sagrados y por lo tanto deben dejarlos ir . Los Nenets reconocen incluso a los renos huérfanos y sagrados de otras familias. Yo mismo he a visto niñas de 6 años de pie enfrente de sus chum mientras una manada de 10.000 estaba galopeando alrededor de 30 metros de distancia y cuando vieron uno de los renos huérfanos de su familia empezaron a saltar y a gritarles y saludarlos.
Otro ejemplo mas de un tipo de reno es el reno ancestral , renos que pertenecen a los ídolos (estatuillas de unos 60cm) de sus antepasados mas importantes y poderosos y que los Nenets tienen en sus chum.
Estos ídolos se visten con ropa de los Nenets y la familia les hace un nuevo juego de ropa cada año.
También hay algunos ídolos de dioses. Los ídolos de los antepasados se guardan en los chum y los ídolos de los dioses se guardan en un trineo sagrado junto con materiales para hacerles nueva ropa.
Cuando hay que trasladar el campamento , todos ellos se deben guardar en el trineo sagrado y nadie se puede sentar nunca en ese trineo. Cuando un trineo sagrado se vuelve viejo y se rompe se debe dejar en el lugar sagrado mas cercano.
Hay cientos de lugares sagrados por todo el Yamal, que van desde un simple elemento natural como un monte o un río o un cerro de cuernos y cráneos de renos sacrificados hasta un ídolo de madera colocado en la tundra o enormes zonas cubiertas de idolos, calaveras de osos, trineos sagrados y demás.
En la visión del mundo de los Nenets existe una fuerza que se llama sya mei . Esta conectada con el otro mundo , el del nacimiento y la muerte, y puede ser perjudicial cuando entra en contacto con este mundo. Las mujeres recién pasada la pubertad están permanentemente afectadas por dicho poder , al igual que los bebes recién nacidos y las personas que han estado presentes en un funeral o una muerte recientemente .hay un notable numero de tabúes y restricciones para las personas afectadas por sya mei. No pueden tocar el trineo sagrado , no pueden pisar nada que un reno haya tocado , en vez de esto deben pasar arneses, etc.. sobre sus cabeza e ir por debajo de ellos. No pueden cruzar una línea imaginaria ,que va desde el palo central del chum hasta el palo sagrado de la parte de atrás del chum y hacia la tundra ,mientras que esten aun mirando el chum. No pueden visitar los sitios sagrados ni participar en los sacrificios. No pueden cortar ciertos peces , cruzar las sendas de los osos que son considerados sagrados, pasar por encima de una perra embarazada, usar las botas de piel de reno de un hombre, no pueden pisar a un hombre y tampoco pueden colgar su ropa en ninguna parte ya que esto podría llevar a que los hombres pasen por debajo.
Las mujeres Nenets tiene que tener estas consideraciones en mente constantemente y estan afectadas por ellas cientos de veces al día así que si las vieran trabajando sin saber todo esto muchas de sus acciones parecerían incomprensibles.

Algunas veces se tienen que practicar rituales para limpiar algo que ha sido afectado por sya mei , el más común de ellos incluye saltar por encima de un fuego varias veces. Después de que nace un bebe en un chum se tiene que sacrificar a un reno fuera de la entrada.

La vida cotidiana consiste en acorralar a los renos, asegurarse de que no se están yendo demasiado lejos, cortar leña, recoger hielo para el agua , buscar lugares con un buen pasto para mover el chum y la manada, estrangular renos para la carne , limpiar la acumulación de nieve cerca del chum, arreglar cosas, cocinar, cuidar a los niños, coser ropa o mantas de piel de reno, hacer tarimas o palos para el chum, hacer nuevos trineos, recoger musgo para usar como “papel higiénico ”, y en verano pescar.
Los niños Nenets del Yamal nacen sabiendo solo el lenguaje de los Nenets. Empiezan a aprender ruso cuando van a las escuelas del pueblo con 7 años y cuando tienen 14 o 15 ya lo saben hablar muy bien.
Los que nacieron en los años 50 o antes normalmente no hablan ruso muy bien ya que nacieron antes de la educación obligatoria en internados soviéticos.
Cabe señalar que todo lo anterior es cierto para los Nenets de la península del Yamal, quienes han conservado su cultura bastante bien y a los que visitaran los invitados de Viajes a la Península de Yamal. Sin embargo, esto no es cierto para todas las áreas Nenets. Por ejemplo en el Distrito Autónomo de Nenetsia  en Rusia  algunos grupos solo trabajan tres meses en la tundra y odian hacerlo y después se pasan tres meses emborrachándose en el pueblo mas cercano.
Estos han olvidado completamente su propia lengua y sus creencias espirituales , aunque a la hora de trabajar aún viven en los chum, utilizan trineos de renos y usan ropa de piel.
Los Nenets de la península de Yamal, en cambio, son gente amable y hospitalaria que aman la tundra y mantienen el verdadero sentido de su propia identidad cultural.

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